Kristianstad Predators – I år blir det slutspel

Kristianstad Predators gjorde debut i högsta serien under 2013. Man gick in serien med relativt hög svansföring och inledningsvis såg det ut som om man spänt bågen för högt. Premiären mot Tyresö Royal Crowns förlorades mycket klart och även mot Uppsala i fjärde omgången var man utan verklig chans. Mellan dessa matcher vann man dock STU och Arlanda. I femte omgången inträffade så skrällen som gav eko i fotbollssverige. I en regntung match inför 760 åskådare på Kristianstad IP lyckades Predators besegra svenska mästarna Carlstad med 40-35 efter en sen touchdown av Marcus Johnsson. Kristianstad slutade serien 6-4, samma record som Örebro, och hade man inte förlorat rysaren mot Black Knights med 35-28 hade det varit Predators som gått till slutspel. Laget var faktiskt bara en touchdown ifrån.

Predators QB Philip Juhlin
Landslagsmannen Philip Juhlin återkommer för att spela quarterback för tredje säsongen i rad.

Mycket duktige coachen Jon Walker återkommer en tredje säsong för att coacha Predators. Till i år har också Walker lyckats knyta till sig en rejäl stab. Hela sex assisterande tränare finns i laget. Man har också satsat stenhårt på spelarfronten. Svensk-amerikanen Philip Juhlin återkommer som quarterback och amerikanerna Aaron Mason samt Sam Guillaume har anslutit för att spela runningback respektive linebacker. Sent under offseason gjorde man också klart med linjespelaren Mike Dawodu som vi ifjol såg i Black Knights och så sent som igår annonserades ytterligare en import i form av Augustine Ume-Ezeoke som spelat linebacker på Ouachita Tigers i NCAA Division II. I kraft av sina dubbla medborgarskap räknas både Dawodu och Ume-Ezeoke som nigerianer vilket gör att de kan spela samtidigt som amerikanerna.

Det var dock lite struligt i Predators tidigt under våren. Rykten talade om att Philip Juhlin ett tag var på väg till Örebro. Och ett annat rykte talade om att fjolårets linjeimport Charles Ryan skulle ha signades. Detta rykte visade sig dock vara ogrundat. Ryan spelar i år med ett lag i tyska ligan.

Kommer kunna attackera också på marken

Predators offense anno 2013 var i mångt och mycket passningar. Philip Juhlin visade upp en fantastisk blick för spelet och gjorde gång på gång stora spel med sin mycket talangfulla receiverkår. Marcus Johnsson, Benjamin Hörnqvist, Mattias Mårtensson och Sorin Pandrea tog emot 181 passningar och 30 touchdowns tillsammans. Samtliga sprängde drömgränsen 500 yards på en säsong och då är ändå inte avslutningsmatchen mot Stockholm inräknad eftersom stats från den kampen fortfarande saknas.

Inför 2014 ser det ut som om Predators ska kunna fortsätta spela ”Air 044”. Receiverkåren är i det närmaste intakt och samtliga i kvartetten ovan återkommer till spel. Faktiskt har truppen förstärkts ytterligare. Nyligen signades kuwaitiske landslagsreceivern Saad Al Sayyer som kommer med rykte om sig att vara toksnabb. I den träningsmatch som Kuwait spelade mot Sverige under våren brände Al Sayyer upåprepade gånger de svenska cornerbackarna och Predators kan ha gjort en mycket intressant värvning. I gruppen syns också Filip Persson från farmarlaget Ystad Rockets. Med sina 212 centimetrar är Persson den längsta spelaren i hela Superserien och det ska bli mycket intressant att se hur Superseriens defensiva backar hanterar långe och 137 kilo tunge Persson. Har han bra händer och acceptabel speed blir han en tuff utmaning för motståndarlagen.

Men med Aaron Mason i laget lär Predators kunna producera yards inte bara i luften utan också på marken. Mason backas upp av Timmy Göransson och Anders Larsson som båda två gjorde goda insatser under 2013. Båda kommer att få se planen också i år och är viktiga komplement till Mason. Förhoppningsvis får vi också se ett par juniorspelare ta plats. Jonatahn Gihl och stridsvagnen Adam Blom syntes redan under 2013 och gjorde bra ifrån sig. Kanske ingår de bland de fem nominerade juniorspelare som får chansen att testa på seniorspel.

Den stora utmaningen på offense är utan tvekan på linjen. Under 2013 var snittet per springspel låga 3,3 yards för Kristianstad och linjen släppte hela 23 sacks. Till i år har dessutom fyra man försvunnit från gruppen. För att täcka luckorna har Maximilian Malander tagit steget över från defensiva linjen och man har också ett par nya spelare. Mike Dawodu kan säkert komma att ta spel på offense men gruppen känns ändå tunn och man har inte råd med några skador.

Viktiga importförstärkningar till defense

Defensivt har man också ett par spelartapp men i stort sett är det samma lag som kommer till spel. På linebacker saknas Olle Balksäter och Tim Moström medan Alexander Nilsson lämnar ett tomrum efter sig i secondary. Nyckelförlusten är förstås importen Charles Ryan som trots sin stöddiga attityd och inledningsvis lite småfula spelstil faktiskt gjorde det mycket bra. Ryan ledde lagets tacklingsstatistik och stod för sju av lagets totalt tio sacks under året.

Defensiva linjen ser ändå okay ut. Simon Nilsson har kvaliteter som passrusher och Emanuel Okon, Albin Dahl, Gustav Svensson och Markus Persson gjorde alla synbara insatser under 2013 och har säkert gått fram under offseason. Om Mike Dawodu kan spela på samma nivå som han gjorde i slutspelet med Örebro ifjol kommer han också att vara ett farligt vapen i passrushen.

27222_2
Gårdagens värvingsnyhet Augustine Ume-Ezekoe blir en viktig förstärkning på defense. Men kommer han spela linebacker eller safety?

En annan spelare som kanske kan bidra i attackerna mot seriens quarterbacks är Marcus Dickson. Dickson missade egentligen hela 2013 på grund av en knäskada men visade under tiden i Division 1 att han är att räkna med. I övrigt på linebacker kommer förstås Sam Guillaume spela en väldigt viktig roll liksom Sacarias Hörnqvist som slutade med 29,5 tacklingar under 2013. David Göransson, Nils Olsson och Filip Leitner ger viss bredd på positionen.

I secondary hade man det delvis tungt under 2013. Bara Arlanda och STU släppte fler passing yards än Predators. Alexander Nilsson kommer saknas en del men gruppen rymmer ändå flera namn som såg speltid ifjol och säkert kan har gått framåt under offseason. Secondary utgörs av Tommy Moström, Robin Dahl, Niklas Petersson, Johan Vighagen och inte minst Carl Nielsen som ledde laget med sex break-ups och två interceptions, varav han returnerade den ena för rekordlånga 103 yards. Dessutom är  det inte omöjligt att Aaron Mason kommer hoppa in och dubbla som defensiv back i visssa situationer.

Det blir förstås mycket intressant att se hur defensiva koordinatorn Patrik Bill kommer använda det senaste nyförvärvet Augustine Ume-Ezeoke. Det skulle inte förvåna om Ume-Ezeoke får en relativt fri roll i försvaret där han varierar mellan att spela linebacker och defensiv back. Med sin snabbhet kommer Ume-Ezeoke bli en viktig spelare både när det gäller passrush och cover.

Har ny kicker i laget

Sorin Pandrea springer med bollen
Sorin Pandrea tog många av Kristianstads kickoffreturer under 2013.

Predators spelade helt okay på special teams under 2013. Längden på kickoffs och punts var bra, cover höll genomsnittlig Superseriestandard och returerna var också nära snittet. Däremot satte man bara 76 procent av alla extrapoäng vilket var näst sämst i hela serien. Kanske är det för att förbättra den delen av spelet som Predators har en dedikerad kicker/punter på rostern i form av Hampus Söderberg från farmarlaget Ystad Rockets.

I returspelet använde man Benjamin Hörnquist och Sorin Pandrea mycket på kickoffs medan coach Walker något överraskande valde att låta quarterbacken Philip Juhlin ta hand om punt returns. Många coacher skulle inte riskera sin quarterback på den typen av spel. Återstår att se om Walker väljer samma strategi även i år.

Rår man på Tyresö den här gången?

Kristianstad spelar i samma konferens som Tyresö och Limhamn vilket är kul för Skånepubliken att ha två derbyn att se fram emot. Premiärmatchen spelas precis som förra året mot Tyresö. Ifjol fick Kristianstad stryk med mycket klara 44-7. Mardrömmen för lagledningen vore förstås att man trots alla förstärkningar förlorar med liknande siffror som 2013. Nu är det nog inte mycket som talar för det scenariot. Tvärtom ser det ut som en jämn och spännande match på pappret. Efter EM-uppehållet är det dags för det första mötet med Limhamn på hemmaplan. Därefter väntar ännu en vilovecka innan det är dags för två mycket viktiga matcher mot Carlstad och Örebro. Dessa två mäten lär visa klart och tydligt exakt hur bra Predators är i år.

Redaktionens tips: I år blir det slutspel

Kristianstad var en frisk fläkt i Superserien förra året och var så när på väg att ta sig till slutspel. Årets lag ser än bättre ut. Man har kontinuitet i och med att Jon Walker och Philip Juhlin återkommer, man har vässat laget med ett stort antal importer och de svenska spelarna har nu ett års erfarenhet av hur det är att spela i högsta serien.

Offensivt kommer Predators bli giftiga. Man hade ett fantastiskt passningsspel redan 2013 och med Aaron Mason i laget kommer man nu kunna komplettera det med ett bra springspel. Enda orosmolnet är linjespelet där gruppen är tunn och känslig för frånfall. Defensivt ser laget tack vare importerna starkare ut än ifjol men djupet är inte enormt.

Sammantaget ser dock Kristianstad ut som en mycket stark utmanare om slutspelsplats. Vi tror man tar sig till slutspel och tippar att laget slutar på tredje plats i tabellen.

SFN tippar sluttabellen

1.
2.
3. KRISTIANSTAD PREDATORS
4. TYRESÖ ROYAL CROWNS
5. UPPSALA 86ers
6. LIMHAMN GRIFFINS
7. ARLANDA JETS
8. STOCKHOLM MEAN MACHINES
9. STU NORTHSIDE BULLS