Stockholm Mean Machines – förstärkt lag siktar på revansch

Stockholm har två riktigt tunga säsonger bakom sig. Under 2012 spelade man jämnt med alla lag men hade konstant marginalerna emot sig och förlorade flera matcher mycket knappt. Först i sista omgången kunde man bärga säsongens enda seger. Ifjol nådde man samma tråkiga resultat med en seger och nio förluster men där upphör likheterna med säsongen 2012. Mean Machines anno 2013 var ett regelrätt stryklag som förlorade med stora siffror mer eller mindre varje vecka. Enda segern kom i premiären mot Arlanda Jets som visade sig få en än tyngre säsong För ett lag med så stolta traditioner och så många SM-guld som Mean Machines måste de senaste säsongerna ha känts mycket tuffa.

Men mycket tyder på att det kommer bli en rejält mycket roligare säsong i år. Det är nämligen ett helt annat Mean Machines som kommer till spel i år. Man har fått tillbaka flera toppspelare som lirade med andra klubbar 2013. Man har ett par regelrätta värvningar. Och, inte minst viktigt, så gör flera gamla stjärnspelare comeback. Riktigt vassa namn som Ola Rugeland, Elias Gröön, Magnus Torén, Leopold Toldy och Petter Ehrnvall finns med på den roster som Stockholm publicerat. Om storstjärnorna inte har alltför mycket ringrost innebär det att det finns gott om talang för headcoachen Nicklas Lindström och hans stora stab att jobba med.

Intressant linje och vass receiverkår

Offense hade det tungt under 2013. Man sorterade tillsammans med Arlanda i botten kring det mesta. Snittet per springspel var låga 2,6 yards, bara 34 procent av passningarna hittade fram, linjen läckte som ett såll och släppte rekorddåliga 27 sacks och man hade kroniskt svårt att omvandla på tredje och fjärde försök.

Till i år ser offense rejält mycket vassare ut. Offensiva linjen rymmer tio spelare med en mycket intressant mix. Man har toppspelare som Olle Norberg och Jimmy Lundquist Kuusinen, rutinerade rävar som Jesper Johansson och Michael Löhr samt spelare under utveckling som David Fredriksson, talangen Simon Schmidt samt studentlandslagsmannen Zebastian Eriksson. Sammantaget är det en linjegrupp som kommer kunna hävda sig mot många motståndarlag.

SMM - Joakim Martenssson
Joakim Mårtensson gör i år sin tredje säsong i Superserien och kommer spela en viktig roll i Mean Machines anfall. Foto: Cecilia Håkansson.

Precis som offensiva linjen har receivergruppen också vässats rejält. Magnus Torén och Leopold Toldy stod tillsammans för 91 mottagningar, 1250 yards och 17 touchdowns under deras senaste säsong 2011 och är två riktigt bra receivernamn. Gruppen innehåller i övrigt namn som Anders Hollqvist och Joakim Mårtensson, som båda visat de senaste säsongerna att de kan göra spel, samt Björn Almström som visade på viss talang under fjolåret. Dessutom ryms nyförvärvet Ricky Pena med tidigare klubbadress Tyresö i gruppen. Stockholms receiverkår ser mycket spännande ut och det finns många vapen för offensive koordinatorn Tim Wakeham att laborera med. Magnus Torén och Leopold Toldy är naturligtvis stjärnorna men deras närvaro kommer också ge ökade möjligheter för Hollqvist och Mårtensson. Just Mårtensson har tidigare visat hur otroligt giftig han kan vara i rollen som fjärdereceiver. Exempelvis i den viktiga segermatchen mot STU hösten 2011, som i praktiken tog Stockholm till slutspel det året, noterades han för 12 mottagningar och var en avgörande segeringrediens för Mean Machines.

Blir Garret Colao fågel eller fisk?

Den stora utmaningen är förstås vilka passningar receivergruppen har att jobba med. Stockholm har valt att ta in en amerikansk quarterback till i år vid namn Garret Colao som rent meritmässigt måste vara den svagaste quarterbackimport Superserien sett på många år. Colao gjorde det bra på high school men lyckades aldrig ta sig in i startuppställningen på St. Thomas University i Division III. Naturligtvis kan Colao vara en av alla dessa som aldrig riktigt fick chansen på college och det kan absolut finnas kapacitet. Men det är inget etablerat namn Stockholm rekryterat och på förhand är frågetecknen är många.

Matchfilmer på Colao visar att det hursomhelst är en spelare med riktigt bra speed och han kan säkert komma att bli en viktig del av Stockholms springspel. Runningbacks är annars en grupp som det finns en del oklarheter kring. Joakim Åhs har kapacitet men har dragits med ryggproblem. Är han i skick att spela en hel säsong? Tony Granholm har talangen men har bara skapat 446 yards de tre senaste säsongerna för ett magert snitt på 3,1 yards. Mycket kan förklaras av Mean Machines allmänna problem men Granholm behöver fortfarande visa att han kan ta ledarrollen i gruppen. Kan han bära Stockholms springspel? Unge Alex Malmgren har det surrats en del kring men 2013 fanns inte förutsättningarna för Malmgren att visa sitt kunnande. Kan 2014 bli året då Malmgren får sitt genombrott? Ungraren Lázar  Szabó har viss erfarenhet från Budapest Wolves men verkar haft begränsad med speltid där och är ett oskrivet kort.

SMM _ Tony Granholm
Tony Granholm har inte riktigt fått chansen att visa vilken talang han är på runningback. Kommer det breda genombrottet i år? Foto: Cecilia Håkansson.

Även om det finns vissa frågetecken kring runningbacks så ser Stockholms offense klart potent ut. Offensiva linjen håller bra klass och kommer öppna väg för runningbacks och ge Colao tid att hitta sina stora grupp med talangfulla receivers. Nyckelspelaren är utan tvekan quarterbacken Colao. Hans insats kommer avgöra om Stockholms offense blir succé eller besvikelse.

Vass passrush i form av Martin Sohlberg – om han är hel förstås

Defensivt hade Stockholm det vansinnigt tungt under 2013. Man släppte i snitt över sju yards per springspel och passförsvaret var precis lika risigt. Hela 62 procent av motståndarnas passningar hittade fram och man hade kroniska problem att få till passrushen. Årets lag ser klart starkare ut. Men trots allt finns det en del svagheter på pappret som kan göra det svårt för Mean Machines.

Bland linebackers finns det dock inga frågetecken. Tvärtom måste nog linebackers sägas vara den starkaste gruppen på defense. Även om laget förlorade landslagsmannen Robin Prevolnik till Uppsala 86ers har gruppen totalt sett stärkts genom att Ola Rugeland och Jesper Åberg gör comeback. Rugeland är som bekant en av Sveriges bästa linebackers genom tiderna och Jesper Åberg har tidigare varit med och vunnit SM-guld till klubben. Tillsammans med Martin Kwarnmark, som fortsätter spela på toppnivå, och Erik Wallenberg gör det att defensiva koordinatorn Stefan Ekborg har en stabil och stark grupp att förlita sig på.

På defensiva linjen syns också flera riktigt bra namn. Martin Sohlberg har hittat hem igen från Tyresö. Sohlberg är en av landets bästa passrushers och kommer spela en ruggigt viktig roll i Stockholms försvar. Frågan är bara i vilket skick han är? Sohlberg drogs med skador mest hela tiden under 2013 och för Stockholms skull är det bara att hoppas att han läkt ihop under vintern. Utan Sohlberg försvagas Mean Machines passrush markant. Comebackande Elias Gröön och Jonathan Janlert har tidigare visat stora kvaliteter i mitten av linjen och man har också värvat stabile Jonas Söderberg från Arlanda som bidrar med mycket rutin. Problemet på linjen är djupet. Bakom den troliga startkvartetten är det ganska tomt. Jakob Gorecki visade stundtals på vissa kvaliteter som passrusher under 2013 och veteranen Carl Henric Wallberg slet på med berömvärd nit. Både Gorecki och Wallberg kommer se speltid under 2014 men såvida inte dessa herrar haft en hejdundrande offseason lär det vara ett visst gap mellan dem och den troliga startuppställningen.

Många frågetecken bland de defensiva backarna

I jämförelse med de defensiva backarna är dock djupet på linjen mycket betryggande. För i secondary är det många nya namn med osäker kapacitet. Jämfört med 2013 har Mean Machines tappat talanger som Erik Siljeholm och Måns Aspåker, en etablerad cornerback som Jesper Gregersson samt amerikanen Corbin Tognoni. Kvar finns egentligen bara duktige Johan Mellström samt veteranen Peter Ohlsson som 46 år ung gör sig redo för ytterligare en säsong.

SMM - Ola Rugeland
Ola Rugeland är en av flera stjärnor från guldåren som valt att göra comeback i år. Foto: Cecilia Håkansson.

Gruppen förstärks i form av comebackande Petter Ehrnvall och Erik Pellbäck. Ehrnvall var en riktigt, riktigt bra spelare tidigare men har inte synts på planen sedan guldåret 2009. Pellbäck spelade senast säsongen 2011 och noterades då för 13 tacklingar och en pass deflection. Nyförvärvet James ”Smokey” Robinson återkommer till Superserien efter att tidigare ha spelat med Djurgården och Tyresö. Robinson har bra kapacitet och mer speed än de flesta men trots allt närmar han sig de 40 med stormsteg och har haft en del skadetrassel. Britten Thomas Parks och australiensaren Matthew King har anslutit till truppen under offseason. Båda har erfarenhet från inhemska ligor i respektive hemland men det är på lägre nivåer och det är svårbedömt vilken klass de håller. I övrigt syns flera nya, okända namn i gruppen. Kanske finns det någon oslipad diamant där som direkt kan kliva in och göra ett avtryck. Det har hänt förut men så pass bra som Superserien har blivit förefaller det ändå som osannolikt. Sammantaget finns det många frågetecken kring Stockholms secondary och det är utan tvekan den lagdel som har mest att bevisa.

Svajigt spel på special teams de senaste åren

När det gäller special teams har Stockholm inte direkt rosat marknaden de senaste säsongerna. Laget har ibland spelat okay men alltsom oftast haft problem med cover och relativt korta punts och kickoffs. Till i år är det dessutom oklart hur Stockholm tänker lösa saker och ting. Jesper Gregersson, som var lagets huvudsakliga kicker och punter, har flyttat till Tyresö. Anders Hollqvist gjorde en del kickoffs under säsongen 2012 och Magnus Torén hanterade punts under 2011. Kanske kan det bli dessa som tar han om kickoffs och punts även om deras stats från dessa år hamnar en bit ned i rankingen. Vem som ska ta över som kicker på extrapoäng och field goals är dock en helt öppen fråga.

I returspelet ser det bättre ut. Joakim Mårtensson och Anders Hollqvist har returnerat många kickoffs de senaste säsongerna och Leopold Toldy gjorde ett bra jobb med punt returns senast han spelade 2011. Därutöver kan Tony Granholm, Björn Almström och kanske också Johan Mellström dyka upp som alternativ.

Tuff premiärmatch mot Uppsala 86ers

I och med fjolårtets sjundeplats har Stockholm hamnat i samma konferens som Uppsala och STU. I premiären möter man just Uppsala som ser ut som en ganska svår nöt. Men det är tidigt på säsongen och får Mean Machines allt att klicka samtidigt som Uppsala har en dålig dag finns absolut skrällchans. Efter de två viloveckorna under EM har Stockholm tre viktiga matcher mot Tyresö, Arlanda och Örebro. Mot Arlanda bör man ha chans men ska Stockholm kunna ta sig till slutspel bör man nog behöva kamma hem en vinst också i någon av de båda övriga matcherna.

Efter Örebro har laget återigen två viloveckor innan det är dags för sex raka matchveckor. Laget borde ha segerchanser i dubbelmötena med STU som är i ett återuppbyggnadsår. Men ska man till slutspel behöver man fler vinster i avslutningen. På pappret torde man ses med chans mot Limhamn men det bygger på att man verkligen får med sig hela truppen på långresa ned till Skåne. Skulle man ha fyra eller fem segrar inför säsongsavslutningen väntar två ödesmatcher mot Uppsala och Kristianstad i de sista omgångarna som i så fall lär avgöra om man tar sig till slutspel för första gången sedan 2011.

Vi tror inte på slutspel i år

Stockholm kommer till spel med det på pappret klart bästa lag man haft sedan säsongen 2011. Det finns enormt mycket fotbollskunnande i truppen och lyckas tränarstaben med headcoach Nicklas Lindström i spetsen få igång alla växlar skulle Stockholm kunna ha en avlägsen slutspelschans. Men samtidigt finns det väldigt många osäkerhetsfaktorer. Kommer de comebackande stjärnspelarna hinna slipa bort rosten tills säsongen startar och kommer de kunna spela på samma höga nivå som tidigare? Vad händer om Stockholm trots allt får en dålig start med upprepade förluster, kommer man då att kunna behålla engagemanget i truppen? Mean Machines hade under guldåren en tendens att ta grundserien som en transportsträcka och tända till först till slutspelet. Den attityden har man inte råd med i år. Man behöver alla sin stjärnor fullt laddade i varenda match för att kunna hävda sig i den knivskarpa konkurrens som väntar.

Vidare är truppen är lövtunn på vissa positioner och man har inget utrymme för skador på nyckelspelarna. Skulle exempelvis Martin Sohlberg behöva stå över matcher innebär det ett kraftigt avbräck för Stockholms passrush. Och utan passrush lär Superseriens quarterbacks kunna plocka sönder Mean Machines secondary tämligen enkelt. En annan nyckelspelare är förstås quarterbacken Garret Colao. Levererar han kommer Stockholm kunna avancera i luften mot egentligen samtliga lag och kunna hänga med i matcherna. Skulle han inte leverera kommer Stockholm få svårt. Man har troligen inte ett defense som ensamt kommer kunna hålla laget kvar i matcherna.

Mean Machines är svårbedömt i år. Redaktionens diskussioner kring tabellplaceringen speglar detta. Vissa redaktionsmedlemmar tror Mean Machines kan sluta så högt som på sjätteplats medan andra snarare tror på jumboplats. När krutröken skingrats opch diskussionens vågor klingat av, landade redaktionen slutligen i att Stockholm hamnar på en åttonde plats när tabellen ska summeras.

Det finns många osäkra faktorer kring Mean Machines men får man allt på plats kan laget absolut inte räknas bort. Det blir helt klart spännande att följa laget under året och hemmapubliken på Zinkensdamm har ett väsentligt roligare år att se fram emot jämfört med fjolårets mörker.

SFN tippar sluttabellen

1.
2.
3.
4. TYRESÖ ROYAL CROWNS
5.
6. LIMHAMN GRIFFINS
7. ARLANDA JETS
8. STOCKHOLM MEAN MACHINES
9.